เจมส์ แม็กซ์เวลล์ (James Clerk Maxwell) แม็กซ์เวลล์ เกิดเมื่อวันที่ 13 มิถุนายน 1831 ในอีดินบูร์ก, สก็อตแลนด์ (Edinburgh, Scotland) พ่อของเขาชื่อจอห์น (John Clerk Maxwell of Middlebie) เป็นนักกฏหมาย  และเป็นเจ้าของที่ดินในมิดเดิลบี้ (Middlebie estate) ตระกูลคล๊าร์ก แห่งเพนิคูก (Clerk of Penicuik) เป็นตระกูลของบารอนของสก๊อตแลนด์ จอห์น คล๊าร์ก เป็นน้องชายของบารอน ที่ 6 แห่ง เพนิคูก , จอห์น เป็นผู้เติมคำว่า Maxwell เข้าไปเพิ่มหลังนามสกุลเดิม  ส่วนแม่ของแม็กซ์เวลล์ชื่อฟรานเซส เคย์ (Frances Cay) 1833 ครอบครัวของเขาย้ายมาอยู่ที่บ้านหลังใหม่ตั้งชื่อว่าเกล็นแลร์ (Glenlair) สร้างขึ้นในมิดเดิ้ลบี้ 1839 แม่เสียชีวิตตอนที่แม็กซ์เวลล์อายุ 8 ปี ด้วยสาเหตุจากโรคมะเร็งลำไส้ 1841 แม็กซ์เวลล์ย้ายมาอยู่ที่บ้านของป้าอิสเบลล่า (Isabella) พี่สาวของพ่อของเขา และได้เข้าเรียนที่โรงเรียนมัธยมอีดินบูร์กอะคาเดมี (Edinburgh Academy)  ที่โรงเรียนนี้สอนวิชาภาษาลาติน, กรีก และวรรณกรรมโรมันให้แก่เขา ระหว่างที่เรียนอยู่ที่นี่เขายังเป็นเพื่อนกับเลวิส แคมป์เบลล์ (Lewis Campbell) ซึ่งภายหลังเป็นนักปรัชญาและเป็นผู้เขียนชีวประวัติของแม็กซ์เวลล์  1846 มีผลงานเขียนทางวิชาการชิ้นแรก “On the description of Oval Curves and those having…